close
close

De Spider-Man Shop, Honeydukes en Michigan’s web van corruptie


De Spider-Man Shop en Honeydukes raakten verstrikt in het web van corruptie waarvan voormalig Michigan House-voorzitter Lee Chatfield zou hebben gesponnen, maar toch lijken te veel leiders niet geïnteresseerd in het repareren van het systeem

MACKINAC ISLAND – Uit een recent onderzoek van de Detroit Regional Chamber bleek dat bijna 68% van ons hier in Michigan ontevreden is over de toestand van onze democratie, waarbij ‘corrupte politici’ vrijwel op de eerste plaats staan ​​op de lijst van problemen die respondenten aanvoerden als de ‘grootste bedreiging voor de democratie’. .”

Dat is niet moeilijk voor te stellen, gezien de laatste onthullende beschuldigingen over het al lang voortslepende Lee Chatfield-schandaal.

Om te beginnen gebruikte de voormalige voorzitter van het Huis van Afgevaardigden 132.000 dollar uit een non-profit ‘sociaal welzijnsfonds’ om zijn persoonlijke creditcardrekeningen af ​​te betalen, volgens een beëdigde verklaring die de procureur-generaal van Michigan in april had ingediend ter rechtvaardiging van het aanklagen van Chatfield met meer dan een dozijn aanklachten. publieke corruptie.

Onderzoekers zeiden dat de uitgaven van Chatfield onder meer aankopen bij Honeydukes omvatten, dat – in tegenstelling tot wat je zou verwachten gezien Chatfields vermeende voorliefde voor entertainment voor volwassenen – slechts een snoepwinkel met Harry Potter-thema is. De Levering Republikein wordt er ook van beschuldigd smeergeld te eisen van betalingen van politieke actiecomités aan familie en vrienden, waarbij hij een van zijn broers heeft gevraagd een stuk van een PAC-cheque voor hem te beitelen vlak voordat ze naar de Bahama’s of Miami waggelen (de broer kon ‘ Ik weet niet meer welke), en hij verzamelde zesduizend dollar van een kat die een appartement in Lansing deelde dat Chatfield huurde met geld van een non-profitorganisatie. We zullen zo meteen dieper ingaan op de vermeende verdorvenheid van Chatfield.

Gezien de zorg van de Detroit Regional Chamber voor de toestand van onze republiek, en de oplossingsgerichte agenda die de bedrijfsorganisatie heeft opgesteld voor haar jaarlijkse beleidsconferentie hier in het Grand Hotel, zou je denken dat er minstens één panel zou zijn geweest dat manieren onderzocht om de economie te herstellen. vertrouwen in de overheid. Zoals misschien een gesprek over hoe we ons het beste de middelen kunnen geven die we nodig hebben om erachter te komen wat al deze politiemensen precies doen met hun winst in Lansing. Omdat het nooit een slecht idee is om de transparantie in de regering te vergroten – of op zijn minst regels te creëren die wankele gekozen functionarissen regelrecht afschrikken.

In plaats daarvan werden de zakelijke, non-profit en politieke poohbahs die hier samenkwamen en feestvierden, getrakteerd op voormalig ‘Meet the Press’-presentator Chuck Todd, voormalig vice-presidentskandidaat Paul Ryan en sessies over ‘Het oplossen van de huizencrisis in Michigan’, ‘Beleidsoplossingen voor de economie en de gezondheidszorg’. Lasten van tabaksverslaving”, “Talent ontwikkelen voor het opkomende EV-ecosysteem van Michigan” en “Financiering en reparatie van de infrastructuur van Michigan.”

Todd en Ryan waren boeiend. En de sessies waren verhelderend. Maar niets en niemand op de agenda deed iets om ons te helpen een licht te laten schijnen in de donkere hoeken waar twijfel over onze democratie wortel schiet en groeit.

‘Burgerverbetering’ in de Spider-Man Shop

Ondanks dat ik een paar paragrafen eerder plaagde, kwam ik in de verleiding om de details van Chatfields vermeende misdaden over te slaan om meteen de leiders te bereiken die het systeem willen repareren – en degenen die hun stem niet lijken te kunnen vinden als het tijd is om te schreeuwen. vuur” in dit gebouw vol dikke katten, filantropen en politici op de spier. Maar ik kan de drang niet weerstaan ​​om te melden dat Chatfield wordt beschuldigd van het gebruiken van geld uit het non-profit Peninsula Fund – ogenschijnlijk opgericht ‘ter ondersteuning van overheidsbeleid … dat maatschappelijke verbetering en sociale verbeteringen voor de inwoners van Michigan teweeg zal brengen’ – voor aankopen bij de Spider -Man Shop en Three Bezemstelen tijdens een familievakantie naar Universal Studios in Orlando, Florida.

Dan is er nog de tekst die de vrouw van Chatfield, Stephanie, volgens onderzoekers in september 2020 heeft gestuurd – vier maanden voordat de krachtige spreker en wonderbaarlijke fondsenwerver zijn ambt zou verlaten en vermoedelijk zijn vermogen zou verliezen om potentiële donoren voor buit te werven. Er stond: “Ik wil niet betrapt worden in januari met onze staart tussen onze benen en geen geld op de rekening om het af te betalen.”

Chatfield had naar verluidt ook een voorliefde voor het geven van cheques aan vrienden en familie van zijn politieke actiecomités, maar alleen op voorwaarde dat ze een deel ervan terugschoven.

Wilbur Lovitt, een vriend die Chatfield en enkele handlangers in december 2018 vergezelde naar de Bahama’s, ontving $ 5.000 uit Chatfield Majority Fund II – een van de vier politieke actiecomités die zijn opgericht om Chatfield te helpen de kandidaten te kiezen die hem als spreker en voorzitter zouden steunen. zijn agenda vooruit helpen. Onderzoekers zeiden dat Lovitt te horen kreeg dat het een ‘bonuscheque’ was voor vroegere lonen, maar Lovitt wist dat dat niet waar was. Eén aanwijzing was dat hij $ 3.000 moest gebruiken om Chatfield contant geld te geven en hun onkosten te dekken.

Rond diezelfde tijd vertelde de broer van Chatfield, Aaron, aan de onderzoekers dat hij een cheque van $ 1.000 had gekregen van een Chatfield PAC – wat klinkt als een geweldig geschenk van een grote broer – totdat je bedenkt dat Chatfield naar verluidt tegen kleine broer had gezegd: ‘Ik ga Ik geef je een cheque. Je gaat mij een bepaald bedrag teruggeven, en misschien de rest als dat nodig is.’

Chatfields advocaat Mary Chartier heeft de beschuldigingen politiek gemotiveerd genoemd en zei: “We zijn bereid ze bij elke stap te bestrijden.”

De Chatfield-zaak heeft een paar prominente Democraten de kans gegeven om de krantenkoppen te halen met hun oproep tot strengere openbaarmakingswetten, maar wat mij opvalt is hoe weinig andere leiders in Lansing van deze gelegenheid gebruik maken.

Misschien zijn ze dat gewoon te comfortabel met de status quo…

Naamafroeping

Als het gaat om samen poseren als Charlie’s Angels voor een foto, kunnen procureur-generaal Dana Nessel en staatssecretaris Jocelyn Benson rekenen op gouverneur Gretchen Whitmer.

De collega-Democraten van Nessel en Benson waren nergens te bekennen toen ze vorige maand bijeenkwamen om te getuigen ten gunste van goede overheidswetgeving die de verantwoordingsplicht en de transparantie zou vergroten en de draaideur zou vertragen die gekozen functionarissen gebruiken om van wetgever naar lobbyist over te stappen.

Benson en ik kwamen met elkaar in contact tijdens de beleidsconferentie, waar ze me vertelde dat ze wil dat wetgevers haar juridische instrumenten geven om mogelijk wangedrag aan het licht te brengen en verantwoording af te leggen aan kandidaten die weigeren te voldoen aan de vragen van haar medewerkers en de invorderingsinspanningen.

“We hebben geen dagvaardingsrecht”, zegt Benson, voormalig decaan van de rechtenfaculteit van de Wayne State University. ‘Dus als iemand niet reageert, kunnen we niet veel doen. We hebben ook niet de macht om te innen. Dat ligt bij het ministerie van Financiën. Als het gaat om het innen van vergoedingen en boetes, hebben we die bevoegdheid niet. En dus moeten we samenwerken met andere bureaus om ervoor te zorgen dat zij hier ook prioriteit aan geven. En dat was een uitdaging.”

Nessel, die als procureur-generaal de bevoegdheid heeft om kandidaten op te sporen die het team van Benson negeren, leidt de aanklacht om slechte actoren in ons politieke systeem hard aan te pakken. Toen we elkaar vorige week in het Grand Hotel spraken, legde ze een verklaring af die brutaal zou zijn als ze niet zo voor de hand liggend was: “De Michigan Campaign Finance Act is in alle opzichten een grap.”

Nessel zei dat de straffen ‘lachwekkend’ zijn en dat het ter verantwoording roepen van slechte acteurs ‘bijna onmogelijk’ is.

Het grootste probleem waarmee hervormers worden geconfronteerd, is dat het grootste probleem het aantal overheidsfunctionarissen met non-profitorganisaties is, die soms leiderschapsfondsen worden genoemd en ook bekend staan ​​onder de aanduiding 501c4 van de Internal Revenue Service. Deze zogenaamde socialezekerheidsfondsen stellen hun begunstigden in staat kruiwagens vol geld mee te nemen zonder de donoren bekend te maken of te specificeren hoe zij het geld uitgeven. Het doorbreken van die sluier zou wonderen doen om de politiek in Michigan op te schonen – of ons op zijn minst een korte periode te geven waarin de zon schijnt voordat politici een nieuwe uitdaging vinden. Maar de staatswet kan de federale wet niet vervangen, dus er is niets dat de wetgevers van Michigan kunnen doen om het uitschot op het oppervlak van deze beerputten te doorbreken. Nessel, Benson en hervormingsgezinde wetgevers zeggen dat het op zijn minst zou helpen als wetgevers zouden moeten onthullen of ze een van deze kankerachtige katten hebben.

Nessel heeft ook een nieuw en gedurfd voorstel om enkele van de grootste donoren in Lansing te helpen castreren: ze wil nutsbedrijven verbieden bijdragen te leveren. De uitspraak van het Amerikaanse Hooggerechtshof in de Citizens United-zaak geeft bedrijven in wezen het recht om zoveel te geven als ze willen. Maar Nessel zei tegen mij: “Ik zou zeggen dat de nutsbedrijven in een andere categorie vallen, omdat ze een gereguleerd monopolie zijn. En dat doen we natuurlijk ook met de casino’s.”

‘Je kunt niet eigenaar zijn van het Motor City Casino of MGM en vervolgens bijdragen leveren’, zei ze. “Je zou theoretisch hetzelfde kunnen doen met de nutsbedrijven, en dat is in andere staten ook gedaan.”

Ik denk niet dat het voorstel van Nessel goed zal aanslaan bij de platinasponsor Consumers Energy of de goudsponsor DTE Energy van de beleidsconferentie. Maar aangezien de politieke carrière van Nessel waarschijnlijk in 2026 zal eindigen als ze na twee termijnen haar ambt neerlegt, kan zij de enige over de hele staat gekozen functionaris zijn die dit voorstel kan doorvoeren zonder bang te hoeven zijn voor de gevolgen.

Brad Williams, vice-president overheidsrelaties voor de kamer, erkende dat de organisatie een hands-off benadering heeft gekozen bij hervormingsvraagstukken zoals het uitbreiden van de Freedom of Information Act tot de wetgevende macht en de gouverneur. Hij zei dat de inspanningen van de Kamer om het vertrouwen in de regering te vergroten zich in plaats daarvan hebben geconcentreerd op kwesties als het vergroten van de betrokkenheid van kiezers en het stemmen in de Top 5, waarbij de kandidaten die de meeste stemmen krijgen, doorgaan naar de algemene verkiezingen, in plaats van alleen de beste democraat en de beste republikein. Hij suggereerde ook dat de Internal Revenue Service effectiever zou kunnen zijn in het bestrijden van misbruiken bij de socialezekerheidsfondsen.

En hij heeft volkomen gelijk. Maar ik haat het om te denken dat de beste kans van Michigan om onze politieke beerput op te ruimen afhankelijk is van Uncle Sam.

Potentieel verontrustender dan de schijnbare onverschilligheid van de Kamer ten aanzien van hervormingsmaatregelen is het schijnbare gebrek aan enthousiasme van de andere Democratische leiders in Lansing.

Voorzitter van het Huis van Afgevaardigden, Joe Tate, uit Detroit, vertelde me dat hij de wetgeving door het systeem zal laten werken voordat hij zich gaat bemoeien. Een woordvoerster van meerderheidsleider in de Senaat, Winnie Brinks, uit Grand Rapids, suggereerde dat ze geen commentaar zou geven totdat de wetgeving is aangenomen. vindt zijn weg naar de Senaat, waar ze zei dat de focus momenteel ligt op het uitbreiden van de Freedom of Information Act tot de wetgevende macht en het kantoor van de gouverneur.

Tate vertelde me dat hij geen sociaal fonds heeft. De woordvoerster van Brinks vertelde me dat “leden geen 501c4 ‘hebben’, maar kunnen worden geassocieerd met een 501c4 die helpt een missie vooruit te helpen. Leider Brinks werkt samen met een non-profitorganisatie die het maatschappelijk welzijn en de effectiviteit van de overheid ondersteunt.”

Ik ben niet bemoedigd door wat ik heb gehoord van het Whitmer-kamp. Ze wezen erop dat ze al vroeg voorstander was van uitgebreide financiële openbaarmaking – en daarmee de eerste gouverneur werd die vrijwillig haar persoonlijke financiën, belastingaangiften en reisgegevens openbaar maakte – maar voegden er vervolgens aan toe dat ze een afwachtend standpunt inneemt over de nieuwste hervormingsvoorstellen. . En ze negeerden mijn vraag of ze een positie heeft op 501c4s. De sceptici onder jullie redeneren misschien dat dit komt door de steun die verschillende van dergelijke entiteiten hebben genoten.

Nessel en Benson vertelden me dat ze geen socialezekerheidsfondsen hebben, maar ik laat het aan jouw gezond verstand over om te bepalen of dat een van de redenen is waarom ze het meest openhartig zijn over de noodzaak om deze snode non-profitorganisaties onder controle te krijgen.

Vooruitkijkend ben ik er vrij zeker van dat de Kamer, met haar nadruk op het zoeken naar consensus en oplossingen, minstens één hervormingspunt op de agenda van volgend jaar zou kunnen plaatsen. Als ze het niet willen doen voor degenen onder ons in de hoi polloi die zich zorgen maken over de toestand van de democratie, zouden ze het als een dienst aan hun leden kunnen beschouwen.

Een groot deel van het geld dat Chatfield zou hebben uitgegeven in de Spider-Man Shop, Three Broomstick en Honeydukes, kwam immers van hen.

ML Elrick is een Pulitzer Prize- en Emmy Award-winnende onderzoeksjournalist en presentator van de ML’s Soul of Detroit-podcast. Neem contact met hem op via [email protected] of volg hem op X op @elrickFacebook bij ML Elrick en Instagram bij ml_elrick.